Las ondas cerebrales de un bebé pueden revelar con precisión la intensidad del dolor

Un grupo de investigadores del Reino Unido han llevado a cabo una investigación en la que, midiendo la respuesta cerebral de los bebés, se puede cuantificar el grado de dolor que sufren. Se trata de un método más preciso que el que se utiliza habitualmente, y ayudaría a constatar la eficacia de distintos fármacos para aliviar el dolor de los pequeños.

Cuantificar el dolor en los bebés

Desde hace un par de años se sabe que los bebés muy pequeños son muy sensibles al dolor, estando su umbral muy por debajo del de las personas adultas. En el campo del dolor en bebés se ha realizado grandes avances, hasta la década de los 80 un bebé sufría una operación quirúrgica y su posterior recuperación sin recibir ningún tipo de alivio, ya que se creía que los bebés muy pequeños no habían desarrollado lo suficiente el cerebro como para sentir dolor, pero las investigaciones realizadas en las dos últimas décadas han demostrado lo contrario.

Aunque en este campo se ha mejorado, a día de hoy se siguen colocando goteros por vía intravenosa, aplicando inyecciones y otros procedimientos médicos, sin aliviar el dolor que sufren los bebés. Ahora, una investigación desarrollada por expertos de la Universidad de Oxford (Reino Unido), permite saber a través de las ondas cerebrales de un bebé, la intensidad del dolor o el alivio que experimenta cuando se le administra un tratamiento.

Aunque los pediatras cuentan con sistemas para poder evaluar el dolor infantil, son sistemas imprecisos que proporcionan una idea orientativa, esto es algo lógico teniendo en cuenta que los bebés no pueden hablar y no pueden explicar el grado de dolor que sufren como lo podría hacer una persona adulta. Determinar la frecuencia cardíaca y observar las expresiones faciales de un bebé no son operaciones que permitan determinar exactamente el nivel de sufrimiento que tienen los bebés, por ello, los expertos han buscado algún modo más preciso para determinar el rango de dolor, considerando que las respuestas cerebrales podrían ser la clave.

En el estudio participaron 18 bebés lactantes que fueron sometidos a la prueba del talón mientras se monitoreaba la actividad cerebral con ayuda de un electroencefalograma, con este sistema se podían medir las señales eléctricas emitidas por el cerebro y asociar las señales al dolor. A partir de los resultados se obtuvo un patrón que posteriormente se validó con cuatro estudios adicionales en los que participaron 72 bebés, se observó que los patrones de las ondas cerebrales se correspondían con las expresiones faciales de dolor, aunque evidentemente, ofreciendo datos mucho más precisos.

También se determinaron las señales emitidas por el cerebro ante otro tipo de estímulos, como los sonidos o las luces intermitentes, algo que posiblemente se analizará en profundidad en próximos estudios. En las pruebas se administraron analgésicos a nivel local aplicados en la piel, constatando que las señales cerebrales bajaban de intensidad, lo que probaba que el dolor remitía. Estos resultados resultan interesantes ya que se puede constatar si un medicamento es efectivo en la reducción de dolor, así como la posibilidad de determinar con más exactitud las dosis, ya que como sabemos, el organismo del bebé metaboliza los fármacos de un modo distinto al de los adultos.

Ahora se planea refinar el sistema para poderlo personalizar y realizar mediciones de dolor a nivel individual en los bebés, esto permitirá aumentar la eficacia del alivio del dolor en aquellos bebés que en las unidades neonatales se someten a diversos procedimientos que en ocasiones son dolorosos. En el siguiente vídeo, Rebeccah Slater, una de las responsables del estudio, explica lo complicado que es medir el dolor en los bebés y cómo con el método ideado se solucionan los problemas que hemos comentado.

Podéis conocer más detalles de la investigación a través de este artículo publicado en la página web de la Universidad de Oxford.

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