Algoritmo para predecir el riesgo de autismo en los bebés

Un grupo de investigadores ha logrado desarrollar una herramienta informática capaz de predecir el riesgo de autismo en los bebés con una tasa de precisión del 81%. Se trata de todo un avance en el diagnóstico del trastorno, ya que hasta la fecha, el diagnóstico precoz se realizaba a los 2-3 años de edad.

Un grupo de investigadores de la Universidad de Carolina del Norte (Estados Unidos) ha desarrollado un algoritmo que puede predecir el riesgo de autismo en los bebés con un 81% de fiabilidad, lo que supone un avance importante con respecto a los habituales cuestionarios y test que se realizan sobre el comportamiento para identificar el trastorno y cuyo grado de precisión ronda el 50%.

Se trata de una herramienta desarrollada a partir de la observación del cerebro infantil, los expertos utilizaron imágenes de resonancia magnética en un grupo de niños que tenían hermanos mayores que habían sido diagnosticados con autismo, obteniendo unos resultados interesantes. Según explican los investigadores, los primeros biomarcadores de desarrollo del cerebro podrían ser determinantes a la hora de identificar el riesgo de autismo en los bebés, mucho antes de que aparezcan los síntomas relacionados con el comportamiento.

Hasta la fecha, el diagnóstico temprano del autismo se realiza a los 2-3 años de edad, pero gracias a este algoritmo se puede predecir el riesgo de que un bebé pueda sufrir el trastorno en el primer año de vida. En esta investigación participaron cientos de niños de Estados Unidos y ha sido clave la colaboración de las familias para poder desarrollar el algoritmo. Los investigadores comentan que según las estadísticas, uno de cada 68 niños desarrollará autismo en el país, en el caso de los bebés que son hermanos de niños autistas, este riesgo se incrementa afectando a un 20% de los nacimientos.

A pesar de que se han realizado muchas investigaciones, hasta la fecha no ha sido posible identificar a los niños con mayor riesgo de sufrir autismo antes de los 24 meses de edad, cuando se empiezan a observar comportamientos característicos del Trastorno del Espectro Autista. Esto cambia con el nuevo algoritmo, se puede predecir el riesgo con más prontitud y eficiencia.

Diagnóstico del autismo

Los expertos comentan que se tomaron imágenes por resonancia magnética en bebés de 6, 12 y 24 meses de edad, se logró encontrar un patrón, los bebés que desarrollaron autismo sufrieron una hiper-expansión de la superficie cerebral entre los 6 y los 12 meses de edad, en comparación con los bebés de hermanos autistas que no fueron diagnosticados con el trastorno a los dos años de edad. Los investigadores explican que ese crecimiento excesivo cerebral estaba asociado a la aparición de los déficits sociales autistas que se identifican a los 2-3 años de vida.

Un programa informático fue el responsable de identificar el modo de clasificar los bebés con mayor probabilidad de sufrir autismo en base a los datos obtenidos por la resonancia magnética, volumen cerebral, área superficial, grosor cortical, etc. El sistema predijo correctamente el riesgo en 8 de cada 10 bebés, lo que muestra su alta fiabilidad. A través del vídeo podéis conocer todos los detalles con precisión, sin duda, es todo un avance en el diagnóstico precoz del autismo.

Los investigadores comentan que de este modo se puede llevar a cabo una intervención antes de que aparezcan los síntomas, de todas formas, los expertos seguirán trabajando en el tema a fin de poder aumentar la tasa de precisión. Podéis conocer todos los detalles de la investigación a través de la página web de la Universidad de Carolina del Norte.

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