El desarrollo cognitivo infantil se ve afectado por la exposición a la contaminación atmosférica

Un estudio desarrollado por el Instituto de Salud Global de Barcelona concluye que, la exposición a la contaminación atmosférica que experimentan los niños en los trayectos que realizan a la escuela, afecta a su desarrollo cognitivo y en especial a la memoria de trabajo. Los expertos proponen que los niños realicen caminos escolares reduciendo en la medida de lo posible la exposición al tráfico rodado.

Caminos escolares

En varias ocasiones hemos hablado sobre los problemas que causa en la infancia la exposición a la contaminación atmosférica y especialmente la relacionada con el tráfico rodado, los niños pueden tener problemas de conducta y atención, sufrir daño pulmonar, tener mayor riesgo de sufrir asma, que el cerebro sufra cambios debido a la contaminación, etc. Muchos de estos problemas han sido tratados por expertos del Instituto de Salud Global de Barcelona (ISGlobal), que continuamente investigan el tema e hilan más fino en sus resultados.

Hoy conocemos una nueva investigación de este instituto en la que se concluye que el desarrollo cognitivo infantil se ve afectado por la exposición a la contaminación atmosférica durante el trayecto a la escuela. Los expertos comentan que la exposición a las partículas PM2.5 (partículas en suspensión de menos de 2,5 micras procedentes de las emisiones de los vehículos en la ciudad) y al carbono negro (segundo mayor contaminante atmosférico después del dióxido de carbono procedentes de la combustión incompleta o ineficiente del transporte, industrias del sector energético, etc.) se asocia a la reducción de la memoria de trabajo.

La relación entre los contaminantes atmosféricos procedentes del tráfico y el menor desarrollo cognitivo se ha demostrado en anteriores investigaciones, como la realizada por expertos del CREAL (Centro de Investigación en Epidemiología Ambiental de Barcelona) y de la que hablábamos aquí, pero con el propósito de hilar más fino, los investigadores de ISGlobal se propusieron evaluar el impacto de la contaminación que los niños reciben cuando van al colegio.

La base de este estudio es que en un trabajo anterior se demostró que los niño, en sus desplazamientos por las grandes ciudades reciben diariamente un 20% del total del carbono negro al que están expuestos. El trayecto a la escuela se traduce en una exposición corta a este tipo de contaminantes, pero dada su elevada concentración en la atmósfera, los impactos en la salud pueden ser significativamente altos, ya que los niños tienen una menor capacidad pulmonar.

En la investigación participaron más de 1.200 niños de entre 7 y 10 años procedentes de 39 escuelas de Barcelona que acostumbraban a ir al colegio andando. Durante un año, fueron sometidos a diversos tests para evaluar la evolución de la memoria de trabajo y la capacidad de atención, por otro lado, se calculó la exposición a la contaminación atmosférica en base a las rutas más cortas para ir de casa a la escuela.

Según los resultados, la exposición a los contaminantes mencionados al principio se asoció a una reducción del crecimiento de la memoria de trabajo, calculando una reducción del 4,6% con las partículas en suspensión de menos de 2,5 micras y un 3,9% en el caso del carbono negro. Se destaca como dato adicional que los niños eran más sensibles que las niñas a estos contaminantes. Con este estudio se pretende transmitir la idea de que se utilicen caminos escolares con menos contaminación (tráfico rodado). Por cierto, que los niños acudan al colegio en coche no implica que no reciban altas dosis de contaminación.

Este es el primer estudio que se realiza para determinar el impacto de la exposición a la contaminación atmosférica en el desarrollo cognitivo durante los trayectos al colegio. Lo cierto es que se debería trabajar de forma más activa para reducir la contaminación de las grandes ciudades, las medidas que se adoptan hasta el momento son ineficientes. Otras medidas que sí tienen un alto impacto como la introducción de los coches eléctricos, se introducen de un modo muy lento, a pesar de que son la solución para eliminar este tipo de contaminación y mejorar la salud.

Podéis conocer todos los detalles de este trabajo a través de este artículo publicado en la página web de ISGlobal y en este artículo publicado en la página web de la revista científica Environ Pollution.

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