Los bebés prematuros tienen un desarrollo cerebral acelerado en la vida adulta

Una curiosa investigación desarrollada en el Reino Unido muestra que existe una notable diferencia entre la edad cerebral de una persona nacida prematuramente y otra a término, la primera sufre un desarrollo cerebral acelerado y la edad del órgano no se corresponde con la edad cronológica.

Cerebro de los bebés prematuros

Según los resultados de un estudio realizado por expertos del King’s College de Londres (Reino Unido), los bebés prematuros tienen un desarrollo cerebral acelerado en la vida adulta, lo que provoca un mayor envejecimiento del cerebro comparándolo con el de las personas que nacieron a término. Los expertos comentan que los últimos pasos del desarrollo cerebral se producen en la tercera década de la vida y son cruciales en las funciones de este órgano.

Se trata del primer estudio que realiza un seguimiento metódico de los cambios que se producen en el cerebro de los bebés prematuros desde la etapa de la adolescencia y hasta que alcanzan la edad adulta (15 años). En teoría, se esperaría que la evolución y desarrollo cerebral fuera similar entre las personas que nacieron a término o prematuramente, sin embargo, y como se desprende del estudio, esto no es así. Los resultados arrojan luz sobre el motivo por el que los niños que nacen prematuramente, a pesar de seguir un estilo de vida saludable, tienen más probabilidades de necesitar apoyo escolar adicional, además, son un grupo de mayor riesgo de sufrir problemas psiquiátricos.

En el estudio se analizaron 328 imágenes obtenidas por resonancia magnética de personas que nacieron muy prematuramente, entre las semanas 28 y 32 del embarazo y a las que se les realizó un seguimiento desde el nacimiento. También se analizaron casi 1.500 imágenes de resonancia magnética realizadas en la clínica de nacimiento y de una base de datos neurocientífica. Se determinó que, a nivel general, la materia gris en el grupo de prematuros era de menor tamaño, especialmente en las zonas implicadas en la memoria y el procesamiento de las emociones

Se apreciaron algunos cambios en las estructuras cerebrales de las áreas que son responsables de las habilidades espaciales y el control del comportamiento, detectando que eran resistentes a los efectos del parto prematuro, por lo que se considera la posibilidad de que existan mecanismos compensatorios. Los expertos explican que el volumen de la materia gris cambia a lo largo de la vida, su crecimiento es constante hasta que se alcanza la adolescencia, después empieza a disminuir de forma progresiva y constante, esto puede servir para medir la edad cerebral.

En base a esta medición, se descubrió que el grupo de personas que nacieron prematuramente tenían una discrepancia entre la edad cronológica y la edad cerebral estimada, obtenida a partir de las resonancias. Los resultados muestran que dos personas con edad cronológica similar, pero una nacida prematuramente y la otra nacida a término, tienen una diferencia en la edad cerebral, siendo mayor en la persona que nació prematuramente.

Para los investigadores, los resultados son sorprendentes porque en investigaciones anteriores se sugirió que la maduración cerebral se retrasaba en las etapas del desarrollo, es decir, lo contrario a las conclusiones de esta nueva investigación. Ahora se plantea un nuevo estudio para determinar si las diferencias cerebrales estructurales tienen otras implicaciones en la vida, por otro lado, los resultados tienen relevancia clínica, ya que pueden servir para diseñar intervenciones cognitivas y conductuales con la finalidad de mejorar la capacidad de las personas de sobreponerse al dolor emocional y a situaciones adversas.

Cada nuevo estudio relacionado con los nacimientos prematuros no hace más que reafirmar la necesidad de seguir trabajando para reducir la cifra de estos nacimientos. Podéis conocer todos los detalles de esta investigación a través de este artículo publicado en la página científica NeuroImage.

Foto | Roger Mommaerts

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